幾本好書

我最近常和朋友L討論我們看的書。這個禮拜沒什麼特別讓我有意見的課題,我覺得反正沒話說,不如就來個書單分享吧。

我分享這些書,不因為我認同書裡講的全部。盡信書不如無書。每個作者都希望說服人,書中各種例子和證據自然也都支持作者的論點。

而且,多數作者都是某個領域的專家,或至少經歷了某種人生,角度自然也受個人背景影響和限制。但任何事情都複雜多面,不能只看一個角度。

我隨便舉例。為何有「哈里發國」等伊斯蘭極端組織?有歷史學者會看到歐美殖民者在中東留下的爛攤子,或伊斯蘭文明衰退導致原教主義崛起。經濟學者可能看到貧困和全球化,心理學者可能探索為何極端主義比中庸之道更有說服力。科技觀察者會提到社交媒體讓宣傳變得容易,互聯網讓恐怖組織去中心化;民族份子相信文明衝突,女權主義者會說暴力是極端父權社會的產物,無神論者說宗教是問題。甚至會有人說,氣候變遷造成的乾旱為貧困和極端主義埋下種子。

他們都錯還是都對?上述例子裡,至少有幾個角度可以成立。閱讀要有起碼的量,也要從足夠多的角度攝取養份,才不至於瞎子摸象。

回到我為什麼會推薦這些書?不是因為它們道出真理。但這些書中的看法能挑戰一些舊觀念,能引人深思。我讀的也不限於科普和歷史,從小說到傳記和跟商業有關的書也碰,只是今天比較希望介紹一些開拓視野的書本,所以都是科普讀物。

第一本我要推薦的書,是斯蒂芬.平克(Steven Pinker)的《人性中善良天使:暴力為什麼減少》。這本書我提過蠻多次,它說明了一個很有爭議性的觀點:世界沒有越來越糟糕,過去幾千年社會一直越來越和平。作者想告訴我們,我們今天在街上不怕給人砍,女人不怕給隔壁村擄走,住吉隆坡不怕巴生人派軍隊來屠城,這全是前人奮鬥得來,我們應該惜福並努力保護這一切。

第一次讀到這本書時,與其說它顛覆我對歷史的看法,不如說它確認了我從小注意到的很多細節。古人留下的文獻和傳說都顯示了古時社會十分殘暴,只是我們習慣過濾掉暴力的部分。在中國古代,郭巨埋子這麼變態的故事可以名列《二十四孝》。各個主流宗教的經文裡描述的社會亦讓我們看到,「哈里發國」今天的暴行如果從古人的眼光來看,其實很正常啊。成吉思汗跟希特勒的差別在於一個活在古代一個活在近現代,古代屠城就是偉大征服者,現代人看來就是種族屠殺。就算在純樸的傳統部落裡,殺人頭是常見習俗。

我推薦這本書,因為過於守舊不只讓我們容易開倒車,我們幻想中的古代也不曾存在。我認識很多長輩愛夢回唐朝,但他們對古代的理解來自為討好現代觀眾而拍的古裝片,古裝片裡的世界跟古人文獻裡描述的古代是一天一地。《人性中善良天使》詳盡對比了古代和現代社會,探討和平與暴力的根源。此書不乏爭議;從比率來看,現代社會的確是更和平繁榮,但這很大程度上是因為繁榮社會的人口暴增。不管怎樣,這本書絕對引人深思。

第二本我要推薦的,是強納森.海德特(Jonathan Haidt)的《好人總是自以為是:政治與宗教如何將我們四分五裂》。

海德特宣稱,人有關懷自由公平忠誠權威聖潔六種道德直覺。每個人道德直覺的比例不同。年輕人可能比較看重關懷和自由,她思想保守的母親則看重權威和聖潔。年輕人會覺得,權威和聖潔是舊思想,有了這些思想才會有神權國民族主義等讓人反感阻止人類進步的東西。但人腦進化出每一種道德直覺都有它的道理。例如愛國、盲目服從領袖、對宗教虔誠這些感情和行為容易給有心人利用,但它們亦能維持社會團結。

我跟朋友說,本書該列為每間學校裡的必讀物,總好過pendidikan moral課本。近一兩年來尤其是去年美國總統大選後,我特別注意到不同群體和輩份之間的價值觀衝突。很多立場不能歸咎於仇恨守舊或天真和腦充血;要溝通就要有起碼的互相尊重。虔誠與世俗、憑實力得到回報與人人平等、傳統與新世代、喜新與守舊、儒家思想與個人主義⋯⋯這些價值觀看似水火不相容,但我們應該努力為它們搭建橋樑。

別人的價值觀以外,我們大馬人更需要讀懂經濟學。說真的,基本經濟學中學甚至小學就應該教。這些知識不只讓我們日常生活裡更精明(這價錢合理嗎?),也讓我們的抱怨不淪為「一切都是因為政府把錢貪掉然後沒錢」—— 貪污不該容忍,但我認同我國較多問題是源自政策,而政策離不開經濟。很多大馬人似乎也不明白任何東西要付出才有回報,政府的糖果總有一天派完。選政府要選妥善分配資源的政府,不是派糖果的政府。

如果只是想學基本經濟概念,我推薦讀查爾斯.惠倫(Charles Wheelan)的《赤裸經濟學》(Naked Economics)。作者主張右傾過於推崇自由市場,但文筆幽默深入簡出,是值得一讀的入門書。

我還有很多書想推薦。例如薩根博士(Carl Sagan)的《宇宙》(Cosmos),作者向讀者講述人類與宇宙的關係,從古人怎樣認識這個宇宙、宇宙那讓人無法想像的規模到生命的起源,書中都用精彩的故事來解釋。薩根博士總是謙卑,不正面挑戰反科學的觀點。他只激發我們好奇心,讓我們發現宇宙比想像中不可思議一億倍。在奧妙無比的宇宙前,人杜撰出來的神話都顯得萬分蒼白乏味,人的動機和慾望也顯得萬分幼稚。

最後一本我要推薦的書,是芭芭拉.安達婭(Barbara Watson Andaya)和倫納德.安達婭(Leonard Y. Andaya)共撰的《馬來西亞史》(此書已出第三版)。我們身為馬來西亞人,自然要讀懂這片土地的歷史;而這本書從南島民族怎樣來到馬來群島開始敘述,一直講到近幾年1MDB醜聞,是讀懂我國歷史的必讀物。

礙於版面有限,今天就只推薦這幾本。希望每本能讓至少一個讀者展開一段尋找知識的旅途。大家共勉之!