几本好书

我最近常和朋友L讨论我们看的书。这个礼拜没什么特别让我有意见的课题,我觉得反正没话说,不如就来个书单分享吧。

我分享这些书,不因为我认同书里讲的全部。尽信书不如无书。每个作者都希望说服人,书中各种例子和证据自然也都支持作者的论点。

而且,多数作者都是某个领域的专家,或至少经历了某种人生,角度自然也受个人背景影响和限制。但任何事情都复杂多面,不能只看一个角度。

我随便举例。为何有「哈里发国」等伊斯兰极端组织?有历史学者会看到欧美殖民者在中东留下的烂摊子,或伊斯兰文明衰退导致原教主义崛起。经济学者可能看到贫困和全球化,心理学者可能探索为何极端主义比中庸之道更有说服力。科技观察者会提到社交媒体让宣传变得容易,互联网让恐怖组织去中心化;民族份子相信文明冲突,女权主义者会说暴力是极端父权社会的产物,无神论者说宗教是问题。甚至会有人说,气候变迁造成的干旱为贫困和极端主义埋下种子。

他们都错还是都对?上述例子里,至少有几个角度可以成立。阅读要有起码的量,也要从足够多的角度摄取养份,才不至于瞎子摸象。

回到我为什么会推荐这些书?不是因为它们道出真理。但这些书中的看法能挑战一些旧观念,能引人深思。我读的也不限于科普和历史,从小说到传记和跟商业有关的书也碰,只是今天比较希望介绍一些开拓视野的书本,所以都是科普读物。

第一本我要推荐的书,是斯蒂芬.平克(Steven Pinker)的《人性中善良天使:暴力为什么减少》。这本书我提过蛮多次,它说明了一个很有争议性的观点:世界没有越来越糟糕,过去几千年社会一直越来越和平。作者想告诉我们,我们今天在街上不怕给人砍,女人不怕给隔壁村掳走,住吉隆坡不怕巴生人派军队来屠城,这全是前人奋斗得来,我们应该惜福并努力保护这一切。

第一次读到这本书时,与其说它颠覆我对历史的看法,不如说它确认了我从小注意到的很多细节。古人留下的文献和传说都显示了古时社会十分残暴,只是我们习惯过滤掉暴力的部分。在中国古代,郭巨埋子这么变态的故事可以名列《二十四孝》。各个主流宗教的经文里描述的社会亦让我们看到,「哈里发国」今天的暴行如果从古人的眼光来看,其实很正常啊。成吉思汗跟希特勒的差别在于一个活在古代一个活在近现代,古代屠城就是伟大征服者,现代人看来就是种族屠杀。就算在纯朴的传统部落里,杀人头是常见习俗。

我推荐这本书,因为过于守旧不只让我们容易开倒车,我们幻想中的古代也不曾存在。我认识很多长辈爱梦回唐朝,但他们对古代的理解来自为讨好现代观众而拍的古装片,古装片里的世界跟古人文献里描述的古代是一天一地。《人性中善良天使》详尽对比了古代和现代社会,探讨和平与暴力的根源。此书不乏争议;从比率来看,现代社会的确是更和平繁荣,但这很大程度上是因为繁荣社会的人口暴增。不管怎样,这本书绝对引人深思。

第二本我要推荐的,是强纳森.海德特(Jonathan Haidt)的《好人总是自以为是:政治与宗教如何将我们四分五裂》。

海德特宣称,人有关怀自由公平忠诚权威圣洁六种道德直觉。每个人道德直觉的比例不同。年轻人可能比较看重关怀和自由,她思想保守的母亲则看重权威和圣洁。年轻人会觉得,权威和圣洁是旧思想,有了这些思想才会有神权国民族主义等让人反感阻止人类进步的东西。但人脑进化出每一种道德直觉都有它的道理。例如爱国、盲目服从领袖、对宗教虔诚这些感情和行为容易给有心人利用,但它们亦能维持社会团结。

我跟朋友说,本书该列为每间学校里的必读物,总好过pendidikan moral课本。近一两年来尤其是去年美国总统大选后,我特别注意到不同群体和辈份之间的价值观冲突。很多立场不能归咎于仇恨守旧或天真和脑充血;要沟通就要有起码的互相尊重。虔诚与世俗、凭实力得到回报与人人平等、传统与新世代、喜新与守旧、儒家思想与个人主义⋯⋯这些价值观看似水火不相容,但我们应该努力为它们搭建桥梁。

别人的价值观以外,我们大马人更需要读懂经济学。说真的,基本经济学中学甚至小学就应该教。这些知识不只让我们日常生活里更精明(这价钱合理吗?),也让我们的抱怨不沦为「一切都是因为政府把钱贪掉然后没钱」—— 贪污不该容忍,但我认同我国较多问题是源自政策,而政策离不开经济。很多大马人似乎也不明白任何东西要付出才有回报,政府的糖果总有一天派完。选政府要选妥善分配资源的政府,不是派糖果的政府。

如果只是想学基本经济概念,我推荐读查尔斯.惠伦(Charles Wheelan)的《赤裸经济学》(Naked Economics)。作者主张右倾过于推崇自由市场,但文笔幽默深入简出,是值得一读的入门书。

我还有很多书想推荐。例如萨根博士(Carl Sagan)的《宇宙》(Cosmos),作者向读者讲述人类与宇宙的关系,从古人怎样认识这个宇宙、宇宙那让人无法想像的规模到生命的起源,书中都用精彩的故事来解释。萨根博士总是谦卑,不正面挑战反科学的观点。他只激发我们好奇心,让我们发现宇宙比想像中不可思议一亿倍。在奥妙无比的宇宙前,人杜撰出来的神话都显得万分苍白乏味,人的动机和欲望也显得万分幼稚。

最后一本我要推荐的书,是芭芭拉.安达娅(Barbara Watson Andaya)和伦纳德.安达娅(Leonard Y. Andaya)共撰的《马来西亚史》(此书已出第三版)。我们身为马来西亚人,自然要读懂这片土地的历史;而这本书从南岛民族怎样来到马来群岛开始叙述,一直讲到近几年1MDB丑闻,是读懂我国历史的必读物。

碍于版面有限,今天就只推荐这几本。希望每本能让至少一个读者展开一段寻找知识的旅途。大家共勉之!